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心脏起搏器发明人、美敦力公司创始人厄尔‧巴肯去世

巴肯也是他自己发明的直接受益者——他曾两次植入心脏起搏器。

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上周日,厄尔‧巴肯(Earl E. Bakken)在夏威夷的家里去世,享年 94 岁。他在明尼阿波利斯的一个车库里发明了世界上第一个可穿戴、由电池供电的起搏器,并和他人共同创立了世界上最大的医疗设备公司。

他是在夏威夷岛北科纳区基霍洛湾(Kiholo Bay)附近去世的,美敦力公司(Medtronic)宣布了他的死讯。该公司由巴肯和他妻子的妹夫创立于 1949 年,当时巴肯 25 岁,还是一名电气工程专业学生。

公司起步时发展缓慢,最初的业务只有修理医院电子设备,美敦力开业的第一个月只赚到 8 美元。但 1957 年明尼阿波利斯大停电之后,一位年轻的外科医生问巴肯是否能制造出一种不依赖医院供电的心脏起搏器。巴肯随后基于他在《流行电子》(Popular Electronics)杂志一本过刊上发现的节拍器的电路,设计了一种小型电池驱动装置。

这一创新,再加上几年后美敦力从心脏起搏器发明者那里获得许可研发的可植入式起搏器,为如今这家拥有近 300 亿美元年收入的医疗设备巨头奠定了基础。除起搏器外,该公司还生产冠状动脉支架、胰岛素泵和外科设备等产品。

巴肯在该公司担任领导职务 40 年,于 1989 年辞去了公司董事长职务,并于 1994 年从董事会退休。

“从某种意义上说,他是一个未来主义者,”巴肯的朋友达雷尔·昂特雷克(Darrel Untereker)说。他在美敦力工作了 42 年,今年刚从负责研发和技术的副总裁任上退休。“他一直在往前看。”

厄尔‧埃尔默·巴肯(Earl Elmer Bakken)1924 年 1 月 10 日出生于明尼阿波利斯,并在附近的明尼苏达州哥伦比亚高地(Columbia Heights)度过了其童年。他的父亲奥斯瓦尔·巴肯(Osval Bakken)是挪威移民的儿子,是一家农具供应公司的职员。他的母亲弗洛伦斯‧(亨德里克斯)‧巴肯(Florence [Hendricks] Bakken)是当地路德教会的秘书。

巴肯 8 岁时看了 1931 年出品的电影《科学怪人》(Frankenstein),随后开始对电着迷。

巴肯在 1999 年出版的自传《一个人的完整人生》(One Man's Full Life)中写道:“当我一遍又一遍地看这部电影时,我最感兴趣的不是怪物的狂暴,而是弗兰肯斯坦博士的电的创造性火花。借助闪烁着电火花的实验室仪器的力量,这位医生使无生命的人恢复了生命。”

在母亲的鼓励下,他成了一个狂热的电气迷,拆掉了家里的收音机,把一条电话线接到了街对面的朋友家,还用建造模型(Erector Set)玩具组装过一个吸着手卷香烟的机器人。(十几岁的时候,他发明了一种被他称为“接吻热度表”[Kiss-O-Meter]的东西,用来衡量接吻的用情程度。)

高中毕业后,巴肯应征入伍,在佛罗里达担任雷达教官。战后,在《美国军人权利法案》(G.I. Bill)的帮助下,他上了明尼苏达大学,获得了电气工程学士学位,并开始攻读该领域的硕士学位。

在读研究生期间,巴肯在明尼阿波利斯的西北医院(现在的阿博特西北医院[Abbott Norwestern Hospital])认识了他的妻子康斯坦斯L‧巴肯(ConstanceL. Bakken),当时她在那里担任医疗技术专家。了解到他的技术能力之后,医生们开始要求巴肯帮助他们修理电子设备。

提醒“什么都会修”的巴肯把他的副业变成一项正经生意的,是他妻子的妹夫鲍尔默‧赫蒙德斯利(Palmer J. Hermundslie)。两人于 1949 年创办了美敦力公司,最初在赫蒙德斯利家一个由货车车厢改造成的车库里工作。巴肯当时对公司的期望值并不高。

“不管鲍尔默对未来有什么想法,我当时都觉得我会在明尼苏达大学完成硕士学习,”巴肯在他的自传中写道。“也许再读个博士,然后要么任教,要么在霍尼韦尔(Honeywell)安静的研究机构里安顿下来。”

生意的发展也很缓慢。除了修理设备外,美敦力还开始自己制造设备,主要是根据当地医生和技术人员的要求设计的定制设备。其中一个医生是 C‧沃顿‧里拉海(C. Walton Lillehei),他开发了一种外科技术来帮助出生时有先天性心脏缺陷的婴儿(他后来成为了心脏直视手术[open-heart surgery]的先驱)。里拉海的病人经常需要心脏起搏器,当时的起搏器由大量真空管组成,必须插到墙上供电。

美敦力的重大突破始于一件令人悲伤的事情。1957 年,明尼阿波利斯发生大停电,导致里拉海所在的医院停电,他的一名年轻病人死亡。于是他来问巴肯,看能否找到更好的解决办法。

巴肯最初尝试用汽车电池给起搏器供电。但因为觉得汽车电池体积太大,他转而转向当时的一种新技术:晶体管。巴肯发明的起搏器可以装进一个 10 厘米见方、可以贴在病人胸口上的盒子。起搏器通过穿过病人胸部的电线将电信号传送到心脏,而且这些电线无需手术就可以取出。

在巴肯开始研发不到四周后,里拉海就为一名病人安装了一个原型起搏器——他后来指出,根据现在的法规,这种做法是不可能实现的。

巴肯的发明给美敦力带来了转机——只不过过了一段时间才体现出来。1957 年和 1958 年,该公司只销售了几十台心脏起搏器。然而,1960 年,公司把自家起搏器的专利权授权给了布法罗的研究人员此前研发的一种可植入式起搏器。第二年,公司终于从车库搬到了附近新建的总部。1962 年,美敦力的收入仅为 50 万美元,到 1968 年便达到了近 1000 万美元。

巴肯也是一位专注于科学教育和医学的慈善家。1975 年,他在明尼阿波利斯建立了巴肯博物馆(Bakken Museum),致力于纪念电磁历史。他还帮助在附近的圣路易斯公园建立了帕维克博物馆(Pavek Museum),那里收藏了一批古董收音机、电视和广播设备。他资助了明尼苏达大学的几个医学项目,以及克利夫兰诊所的厄尔和多莉斯‧巴肯心脑研究所(Earl and Doris Bakken Heart-Brain Institute)。

巴肯与康妮·奥尔森(Connie Olson)的第一次婚姻以离婚告终。他在世的亲人包括他的妻子、1982 年和他结婚的多莉丝‧(马歇尔)·巴肯(Doris [Marshall] Bakken),他和第一任妻子所生的四个孩子:温迪·沃森(Wendy Watson)、帕梅拉·彼得斯梅尔(Pamela Petersmyer)、杰夫和布拉德利·巴肯(Jeff and Bradley Bakken),他的妹妹马乔里·安德森(Marjorie Andersen)、两个继子女拉莫娜·韦斯特(Ramona West)和大卫·马歇尔(David Marshall),3 个继孙子女和 8 个继重孙子女依然在世。

巴肯也是他自己发明的直接受益者——他曾两次植入心脏起搏器。

巴肯在 2010 年对圣保罗先锋出版社(St.Paul Pioneer Press)说:“所以,我很高兴我创立了这家公司,否则我就不会坐在这里了。”


翻译:熊猫译社 葛仲君

题图来自 Hawaii Tribune-Herald

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