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软银集团旗下 1000 亿美金的愿景基金,到底要怎么用?

愿景基金不太可能放缓其惊人的投资速度。

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旧金山电 - 今年 7 月下旬,数字地图初创公司 Mapbox 首席执行官埃里克·冈德森(Eric Gundersen)刚与日本企业集团软银(SoftBank)董事长孙正义(Masayoshi Son)会面时,冈德森以为自己得费一番口舌,才能说服孙正义相信 Mapbox 的价值。包括打车软件 Lyft、图片分享应用 Snapchat 的母公司 Snap,以及万事达卡公司(Mastercard)在内的知名企业都是 Mapbox 的客户。可是,60 岁的孙正义早就对 Mapbox 的价值深信不疑。几轮紧密磋商过后,本周二,孙正义闪电般宣布他的愿景基金(Vision Fund)将牵头向 Mapbox 投资 1.64 亿美元。愿景基金于去年 10 月由软银集团启动,总额将近 1000 亿美元,其出资者包括了沙特阿拉伯等各方基金。

磋商过程中,孙正义还向冈德森介绍了愿景基金的宏伟蓝图。这位日本亿万富翁表示,自己相信“奇点”的存在,他认为机器人技术将不可阻挡地颠覆劳动力市场,而机器智能也终将超越人类智慧。因此,孙正义告诉冈德森说,自己正肩负着一项使命,凡是利用人工智能技术的公司,如有可能在交通、食品、工作、医药、金融领域引领全球性的变革,那么都将是愿景基金投资的对象。

今年 7 月,Mapbox 公司首席执行官埃里克·冈德森曾与孙正义会面。而在本周二,孙正义宣布将向 Mapbox 投资 1.64 亿美元。图片版权:Jason Henry/《纽约时报》

冈德森说:“孙正义很有远见,他不仅相信近来热门的奇点理论,而且明白未来人们会更加依赖机器和机器人技术,所以我们需要收集海量的数据。”

冈德森的这番话或许可以解释,为何自从愿景基金成立以来,软银集团和它旗下的这一基金投入了数十亿美元,用以投资超过 20 家看似互不相干的公司。愿景基金既向初创企业提供了小额融资,也与上市公司达成了更大规模的投资协议。投资对象包括类似 Brain Corp 这样的机器人软件初创公司、室内种植企业 Plenty,以及更为知名的团队协作通讯平台 Slack。

孙正义运作着软银集团旗下总额近 1000 亿美元的愿景基金,一大批公司都获得了他的投资。图片版权:Alessandro Di Ciommo/NurPhoto,来自  Getty image

不过这些公司有一个共性:它们都在收集大量数据。数据对于创造机器智能而言至关重要,而在未来,机器将在更多的岗位上替代人类,也会创造各种工具,从而与人类更好地共存。

最近,软银集团还计划购买全球最大的专车服务公司 Uber 近五分之一的股份,为交通行业带来了巨大改变。据几位知情人士透露,目前 Uber 估值约 685 亿美元的情况下,软银集团希望通过公开收购的方式折价买入 Uber 股份。因为双方谈判的具体细节保密,几名知情人士均要求匿名。其中一位还表示,这一投资计划也可能以失败告终。

此前,中国的滴滴出行、印度的 Ola 等 Uber 竞争对手都已获得了软银集团的投资。所以如果软银集团能与 Uber 达成交易,孙正义就将成为全球各大打车公司的大股东。由此,软银集团将持有一大批企业的股份,这些公司能够收集宝贵的物流数据,并利用大量联网的汽车开发完善自动驾驶技术。

本周二,软银集团愿景基金的负责人拉吉夫·米斯拉(Rajeev Misra)在有关 Mapbox 的一份声明中表示:“用户的位置信息是发展全球尖端科技的关键。”他补充说,软银集团对 Mapbox 的投资是“信息革命下一阶段基础建设计划的一部分”。

软银集团拒绝了对本文进一步置评。

30 多年来,孙正义不断参与收购与投资活动,让软银集团始终走在世界前沿。1981 年,公司从一家日本计算机软件经销商起步,后于 1994 年收购了计算机经销商展会企业 Comdex,由此进军美国市场。

Mapbox 公司位于旧金山的一间办公室。这家公司为打车软件 Lyft、图片分享应用 Snapchat 的母公司 Snap 等提供在线地图服务。图片版权:Jason Henry/《纽约时报》

此后,孙正义成为了雅虎公司的最大股东,并创办了雅虎日本公司(Yahoo Japan)。而在过去 10 年里,孙正义预见到人们对高速通讯的需求将不断增长,因而投资了多家宽带和电信服务公司,包括在 2012 年购入了电信运营商 Sprint 的大部分股份。孙正义还投资了中国的阿里巴巴集团、美国闪购网站 Gilt Groupe 等电子商务公司,以及 Supercell 等电子游戏开发商、《赫芬顿邮报》(HuffPost)和 BuzzFeed 等网络媒体公司。

上个月在纽约的一次演讲中,孙正义表示在未来 30 年内,地球上智能机器人的数量将与全球人口相当。他把这些机器人称为“金属领”,与“蓝领”、“白领”相对,并称它们会彻底颠覆现有的劳动力市场。他表示:“人类创造并界定的每一项产业都将被重新定义,甚至连农业也不例外。过去,我们创造的工具都不如人类的大脑,但现在,新的工具已经比人类自身更加聪明了。”

这些天来,孙正义正计划着扩大愿景基金的投资规模,他在和许多企业家的谈话中也表达了以上观点。不少企业家说,孙正义会和他们讨论哲学问题,比如科技对人类的影响,也会把话题转向某些技术细节。

最近,孙正义告诉室内种植企业 Plenty 的首席执行官马特·伯纳德(Matt Barnard)说,自从人类发明了犁到现在,计算机技术为农业带来的革命是颠覆性的。今年 7 月,孙正义牵头向 Plenty 投资了 2 亿美元,意在扶持该公司成为全球室内种植领域的佼佼者。Plenty 原本没有大规模的农场,但获得投资后,已计划于今年年底前在加利福尼亚州南旧金山市开设公司的第一家农场。

伯纳德谈及孙正义时说道:“我相信他很喜欢我们公司。我们和其它软银投资的公司一样,都是地球上各大产业的一部分,包括能源、交通、互联网和食品领域。”

一些企业家为了能有机会和孙正义接触,走过了大半个地球。他们去了孙正义位于加利福尼亚州伍德赛德市的豪宅,还拜访了他在印度、美国旧金山、日本东京的办公室。这位软银集团的领导几乎总是面带微笑,说话也是慢悠悠的。他很少会接通电话,而他的电子邮件签名里有一个旋转的电扇图标,意味着计算机正在启动,或者说正在“思考”。

很多企业家说起孙正义时,都满怀敬意。

总部位于加利福尼亚州圣迭戈市的 Brain Corp 公司专门开发用于控制自主机器人的软件,公司首席执行官尤金·艾齐科维奇(Eugene Izhikevich)说:“只有了解他的人才知道他的愿景有多么远大。”

孙正义手下的工程师是在搜索自动驾驶技术时,偶然发现 Brain Corp 公司的。没多久,艾齐科维奇就和孙正义面对面,他们谈起了机器人技术,也提到了 200 年前的英国。那时候,英国拥有大量土地的乡绅阶级没落了,不过英国人创造了新的发明,还改进了商业体系。

和许多企业家一样,艾齐科维奇说软银集团很快就和他谈妥了投资计划,“速度怪吓人的”。孙正义的团队迅速来到了 Brain Corp 公司,花了数百个小时进行综合评估,最后在几个月内就完成了全部工作。

孙正义已经在考虑成立第二支愿景基金。与其他投资者不同的是,他不会亲自过问大多数软银控股公司的日常管理。他对电信运营商 Sprint 的投资尚待考察,或将寻求与另一家公司合并。在某些投资项目上受挫时,孙正义会转而投资它们的竞争对手,比如投资了印度电商平台 Snapdeal 后,他又以 25 亿美元领投了该平台在印度的竞争者、电商公司 Flipkart。

一些企业家表示,愿景基金不太可能放缓其惊人的投资速度。

印度电子支付初创公司 Paytm 今年 5 月获得了软银集团 14 亿美元的投资,公司首席执行官维贾伊·夏尔马(Vijay Sharma)表示:“孙正义在赶时间。他发现了千载难逢的投资机遇,如今我们接触的每个领域都可以成为新的市场,我们正处在新一轮工业革命的起点。”


翻译 熊猫译社 智竑

题图来自 Wikimedia Commons

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